בשבע 377: תה אנגלי במדבריות אפריקה

סיפורה של יחידת העילית הבריטית 'קבוצת המדבר', שביקשה לעצור את צבאותיו של רומל במלה"ע השנייה, מתאר כיצד שורדים אנשים מן היישוב בתנאי המדבר הבלתי אפשריים ואף נוחלים הישגים צבאיים.

עדי גרסיאל , ו' בשבט תש"ע

 

'להרוג את רומל', סטיבן פרספילד, הוצאת אריה ניר, 300 עמ'

"'קבוצת המדבר ארוכת הטווח', איזה שם – כל כך בריטי, כל כך באנדרסטייטמנט. חשבתי שזה השם הכי 'קול' (ליחידה צבאית) שאי פעם שמעתי", מספר מחבר הספר, ההיסטוריון והסופר האמריקני סטיבן פרספילד. בשנת 1941 היו הכוחות הבריטיים באפריקה במגננה כנגד מתקפותיו של הקורפוס האפריקני הגרמני בפיקודו של הפילדמרשל ארווין רומל, 'שועל המדבר'. הגרמנים תכננו להשתלט על בארות הנפט של המזרח התיכון ובדרך לכבוש גם את ארץ ישראל. בסתיו 1942 נדמה היה שהבריטים, שצבאם לא היה מצויד כהלכה וסבל מביורוקרטיה מסורבלת, עומדים חסרי אונים כנגד דיביזיות טנקי הפנצר של רומל.

כאן נכנסת לתמונה 'קבוצת המדבר' - יחידת עילית בריטית שפעלה במלחמת העולם השנייה בעיקר בקרבות באפריקה. משימתה העיקרית היתה לבצע פשיטות ארוכות טווח, לעיתים למרחקים של יותר מ-500 קילומטר מעבר לקווי האויב, לאתר צירים שבהם אפשר יהיה לאגף את הגרמנים, לאסוף מודיעין וכן להשמיד מטרות אסטרטגיות בעומק השטח, כמו שדות תעופה ומפקדות.

'להרוג את רומל' משלב עדויות היסטוריות עם בידיון ומגולל את סיפורו של קצין שסופח לקבוצת המדבר ומוצא עצמו עד מהרה במבצע שעל שמו נקרא הספר. הפיקוד הבריטי העריך, כנראה בצדק, שחיסולה של דמות כה כריזמטית כמו רומל, עשוי להטות את הכף במערכה. המשימה אינה כה בלתי-אפשרית כמו שהיא נשמעת. מסתבר ש'שועל המדבר', בניגוד למפקדים בצבאות ובזמנים אחרים, לא ישב 'מאחורי הפלאזמות', אלא נטה להופיע בנקודות שונות בחזית, לעיתים ממש בקו הראשון. כדי לא לקלקל את חדוות הקריאה נספר רק שאנשי קבוצת המדבר אכן פוגשים בגנרל הגרמני, אך בנסיבות שאולי רק המילה 'הזויות' מתאימה להן.

זהו 'ספר של בנים'. פרספילד לא מתעכב על תיאור רגשות או מערכות היחסים בין הדמויות. אך מתמונת המבצעים שהוא משרטט עולה דמותם של החיילים, רובם אנשים מהיישוב ולא לוחמים מקצועיים, שהצליחו בעזרת יכולת אלתור, חוש הומור יבש והרבה תה אנגלי, לשרוד את המדבריות של אפריקה - מקומות בהם הטמפרטורה עולה על 50 מעלות ואין שום נקודות ציון המאפשרות ניווט.

בסופו של דבר לא מצליחים חיילי היחידה במשימת החיסול, אך המערכה באפריקה מוכרעת לטובת בעלות הברית בסוף שנת 1942 בקרב אל-עלמיין המפורסם. ואילו רומל מצא את מותו לקראת סוף המלחמה, כשהיה שותף לקשר הכושל לרצוח את היטלר ואולץ על ידי הנאצים להתאבד. אולם גם הגנרל הגרמני ידע להעריך את גיבורי הספר, והוא צוטט כאומר ש"קבוצת המדבר גרמה לנו יותר נזק מכל יחידה אחרת יחסית לגודלה".