כדור פורח
כדור פורח צילום: פלאש 90

זה היה אמור להיות טיול לרגל חג המולד ומילוי משאלה. עשרה נוסעים והטייס המנוסה שלהם טיפסו על כדור פורח ביום שבת בבוקר במטרה לעוף מעל הגבעות הצפוניות בניו-זילנד.

"זה היה מבריק, כולם היו מאוד נרגשים. זה היה אמור להיות היום הכי טוב בחייהם" ,כך סיפר לטלגרף ג'ף ווקר, צלם חובב שצילם את הנוסעים רגע לפני שהמריאו בכדור הפורח. אך הטיסה המיוחדת הפכה במהרה לסיוט.

"זה היה נשמע כמו צעקות שמחה", סיפר דייר המתגורר ליד המקום בו נחת הכדור פורח, "אבל אלו לא היו צעקות שמחה".

הכדור פורח ניסה לנחות בשדה חציר כאשר הוא נסתבך בחוטי חשמל. ניצוצות עפו לתוך הכדור פורח, ושני נוסעים קפצו מתוך הסל אל מותם למטה. הכדור פורח עצמו התחיל במהרה לבעור כולו עד שנחת על הקרקע במהירות מסחררת.

מושל המחוז הביע את תנחומיו בפני משפחות הקורבנות באסון וחבריהם, וסיפר כי כאשר גילה על האסון חש הלם מוחלט ולא האמין לדברים ששמע. "טרגדיה בכזו רמה אומרת שרבים בניו-זילנד יתאבלו על הקורבנות", הוא אמר.

כדורים פורחים הם דבר רגיל בשמי ניו-זילנד, והאזור אף מארח פסטיבל שנתי של כדורים פורחים.

חקירה משטרתית החלה מכיוון שהרשויות אינן מסוגלות להבין מה גרם לתקלה בתנאי מזג אוויר מצוינים שהיו בשבת. הדופות נמצאו במצב כל כך קשה שנמסר שייקח כמה ימים עד שיוכלו לפרסם שמות ולזהות את הגופות.

כל 11 הנוסעים נהרגו כולל הטייס, שהיה עם למעלה מ-1,000 שעות ניסיון בטיסה על כדורים פורחים, והיה אמור להתחתן עם בחירת ליבו ממש בקרוב.

התאונה הזו הפכה לאסון האווירי הגרוע ביותר בניו-זילנד מאז 1979, אז התרסקה טיסה על הר ונהרגו 257 אנשים.