ארכיון
ארכיון צילום: רויטרס

סוכנות החלל האמריקנית נאס"א הודיעה הערב (חמישי) כי ייתכנו תנאים מתאימים לקיום חיים באוקיינוסים שמתחת לפני השטח הקפואים של שניים מהירחים הגדולים במערכת השמש: אנקלדוס החג סביב שבתאי, ואירופה, אחד מירחיו הגדולים של צדק.

באתר סוכנות החלל הישראלית נאמר כי בשנת 2015 דגמה החללית קאסיני סילוני אדים שפורצים מהקוטב הדרומי של ירח הקרח אנקלדוס, שמקיף את כוכב הלכת שבתאי. כעת, נאס"א הודיעה כי חיישני החללית גילו מולקולות של מימן בסילונים – מולקולות שמקורן בפעילות הידרותרמית בתוך האוקיינוס של אנקלדוס. כאן בכדור הארץ, פעילות הידרותרמית מקיימת מערכות אקולוגיות שלמות מתחת למים.

חיים, כפי שאנו מכירים אותם, זקוקים לשני מרכיבים: מים נוזלים ומקורות אנרגיה. לכן החיפוש אחר חיים מחוץ לכדור הארץ מתמקד בעולמות מים – עולמות בעלי אוקיינוס גלובלי. בשנים האחרונות הצטברו עדויות משכנעות לקיומם של מים נוזלים במספר ירחי קרח במערכת השמש שלנו, כמו אירופה, קליסטו ואנקלדוס, אולם עד כה לא נמצאו מקורות אנרגיה שיכולים להזין חיים בעולמות האלה.

על ידי ניתוח הסילונים שדגמה קאסיני, צוות החוקרים בראשות האנטר וייט מצא שהאדים מאנקלדוס מכילים עד ל-1.4% מולקולות של מימן (H2) ועד ל-0.8% פחמן דו-חמצני (CO2). במאמר שפרסמו בכתב העת Science, החוקרים טוענים שההסבר האפשרי היחיד לקיומן של מולקולות המימן הללו הוא פעילות הידרותרמית, כלומר סדקים תת-מימיים בקרקעית אנקלדוס שמזינים את המים בכימיקלים מומסים.

כאן בכדור הארץ, אותן מולקולות מאפשרות תהליך בשם מתאנוגנזה, שמקיים מיקרואורגניזמים במעמקים הקרים והחשוכים של האוקיינוסים. מתאנוגנזה הוא תהליך מטבולי, שבמהלכו מיקרואורגניזמים פשוטים הופכים מולקולות של מימן ופחמן דו-חמצני למתאן (CH4).

בהמשך שרשרת המזון התת-קרקעית בכדור הארץ, אורגניזמים מורכבים יותר של סרטנאים ניזונים ממרבדי המיקרואורגניזמים שנוצרים סביב הנביעות ההידרותרמיות, וחלזונות, חסילונים, תולעים, דגים ומינים נוספים ניזונים מהסרטנאים. לפי סברה אחת, מקורם של החיים בכדור הארץ באותן נביעות הידרותרמיות חמות ועשירות במינרלים מומסים.

"התגלית של נאס"א מעניינת ביותר משום שאנו יודעים שנביעות הידרותרמיות מאפשרות לאורגניזמים להתקיים במעמקי הים בכדור הארץ", מסביר פרופ' יצחק בן ישראל, יו"ר סוכנות החלל הישראלית שבמשרד המדע והטכנולוגיה. "הדגימות של קאסיני, אם כן, מעידות על תנאים שעשויים לאפשר חיים במים התת-קרקעיים של אנקלדוס".